Artikel

Als engineer laten zien welk verschil je in de wereld maakt

Avila Lindgren winnaar van The Challenge Engineering 2018

07 dec 2018 - 5 min leestijd

Header image

Het moest er een keer van komen. Avila Lindgren liep al maanden rond met haar idee voor een betere wereld. Maar hiermee naar buiten treden? Dat liet even op zich wachten. The Challenge Engineering trok haar over de streep. En hoe. Avila kwam, zag, overwon en ging er als engineer van 2018 met het opleidingsbudget van 5000 euro vandoor. Nog belangrijker: dit geeft haar een duwtje in de goede richting om haar klimaatoplossing CaribAlgae te realiseren.

Vervuild eiland

Haar jeugd bracht ze door op Curaçao. Hier zag Avila als klein meisje al hoe vervuild het eiland was. “Nog steeds ga ik er regelmatig op bezoek, mijn moeder runt hier een bedrijf. Maar dat is niet de enige reden, Curaçao voelt echt als mijn thuis. Ik ken het leven op het eiland goed en weet dat het een groot probleem heeft met de vervuilende Isla-raffinaderij in Willemstad. Volgend jaar vertrekt het Venezolaanse oliebedrijf en moet Curaçao op zoek naar een nieuwe partij die het gebied voorziet van brandstof”, vertelt Avila. “Mijn idee om algen te kweken en hier vervolgens biobrandstof uit te halen, sluit hier goed bij aan.”

Gewoon doen

Toch duurde het even voordat Avila haar idee durfde te delen. “Het startte begin 2018 met mijn scriptie aan de Wageningen Universiteit. Hierin onderzocht ik de voor- en nadelen van transgene microalgen die gebruikt worden voor de productie van biodiesel. De opgedane kennis inspireerde mij enorm om van theorie praktijk te maken. Maar ik bleef maar denken: iemand heeft hier vast al over nagedacht. Er zal wel iets mis mee zijn. Toen The Challenge voorbijkwam zei mijn moeder, een echte businessvrouw: ‘Je zit ermee. Misschien moet je je idee gewoon eens insturen’. En inderdaad, ik moest het gewoon doen.”

Van ‘labnerd’ naar verkoper

Een goede keuze om ‘het gewoon te doen’. “Het was heel spannend. Het wordt vast geen finaleplek, dacht ik nog. Maar hoe dichter ik bij de finale kwam, hoe meer bevestiging ik kreeg. Mijn idee is dus toch niet zo gek! Ik ben van oorsprong een echte ‘labnerd’ die altijd vooral zo monotoon en inhoudelijk mogelijk een onderzoek presenteerde. Ik ben niet opgeleid om te verkopen, maar heb dat tijdens deze wedstrijd wel geleerd. Het gaat nu niet meer om de details en de cijfertjes, maar om de omvang van de case en het verschil dat je gaat maken in de wereld.” The Challenge heeft Avila’s plan een stap verder gebracht. “Nu heb ik ook tastbare filmpjes en informatie om te laten zien aan onder meer TU Delft en de organisatie GreenTown op Curaçao. Met deze partijen ga ik om tafel om te kijken hoe we elkaar kunnen ondersteunen in een oplossing voor het klimaatprobleem op Curaçao.”

Ik ken het leven op het eiland goed en weet dat het een groot probleem heeft met de vervuilende Isla-raffinaderij in Willemstad.

Investeren

Het gewonnen budget wil Avila investeren in bioreactoren die de gekweekte algen omzetten in brandstof. “Dit is de grootste kostenpost. In eerste instantie wilde ik een simpele pilot doen met kleine reactoren. Maar bij nader inzien ga ik de pilot uitvoeren met de juiste reactoren op grote schaal. 5000 euro is daarvoor niet genoeg, daarom ga ik de komende periode op zoek naar investeerders.” Een spannende periode. “Echt wel, vragen om geld doe ik niet dagelijks. Maar als het geld eenmaal binnen is, wil ik zo snel mogelijk aan de slag. Tot eind februari werk ik nog als researcher voor de ecotoxicology department van Shell. CaribAlgae doe ik er nu nog naast, maar in maart 2019 wil ik naar Curaçao om daar met mensen te spreken en samples te nemen.”

Werk, biobrandstof en een schoon koraalrif

Avila hoopt met het kweken van gemanipuleerde algen een treffende oplossing te bieden voor het Caribische milieuprobleem. “In Nederland is het lastig om deze oplossing uit te voeren. Hier is het licht niet constant en zal er waardevolle, vruchtbare landbouwgrond gebruikt moeten worden om algen te kweken. Dit veroorzaakt een concurrentiestrijd tussen voedsel en brandstof. Op Curaçao is meer dan voldoende zonlicht en kun je gebruikmaken van afvalwater. Door het vervuilde water op te vangen, wat anders geloosd wordt langs de kust, gebruiken wij een kostenefficiënt kweekmedium en een bron van nutriënten voor de algen. Ook wordt het afvalwater op deze manier gezuiverd en worden omliggende koraalriffen niet meer blootgesteld aan het giftige afvalwater.”

Daarnaast ziet de engineer toekomst voor de oude raffinaderij. “Wanneer de oliefabriek in Willemstad sluit, is deze locatie herbruikbaar voor de productie van biobrandstof. Omdat de machines die gebruikt worden voor biobrandstof vergelijkbaar zijn met de huidige machines in de fabriek, kunnen veel medewerkers hun baan behouden. En als het kweken van algen in de toekomst wordt opgeschaald, dan zijn die 1600 medewerkers die nu bij Isla werken ook echt wel nodig.”

Is innovatie jouw drijfveer? Sluit je aan bij Yacht Engineering en ontdek ons aanbod van uitdagende opdrachten voor Engineering-professionals.

Gerelateerde artikelen & blogs

Gerelateerde evenementen